Conheça suas bactérias de cocô com este novo aplicativo para iPhone

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A bactéria em seu intestino, há muito esquecida e considerada sem glamour, é agora um dos assuntos mais quentes da biologia. Esses trilhões de micróbios digestores de alimentos parecem desempenhar um papel significativo em nossa saúde e capacidade de combater doenças, embora os cientistas ainda estejam tentando determinar exatamente como o fazem. Agora, uma startup que está conduzindo um estudo gigante de microbioma de crowdsourcing está estendendo esse trabalho por meio de um novo aplicativo para iPhone com o objetivo de entender melhor como seu intestino pode influenciar seu peso.



Mas há um problema: ao contrário dos estudos clínicos tradicionais, se você quiser participar deste, terá que pagar.

uBiome, uma startup de biotecnologia que começou com uma campanha de crowdfunding em 2012, vende kits de sequenciamento de bactérias intestinais por US $ 89 - pense neles como bactérias equivalentes aos kits de cuspe de DNA da 23andMe, mas mais grosseiros. Limpe um pouco de cocô de seu papel higiênico, responda à pesquisa de saúde e estilo de vida da uBiome e, algumas semanas depois, a empresa mostrará como seu microbioma se compara aos de outras pessoas que fizeram o mesmo teste, dados de estudo de microbioma publicamente disponíveis e (se você é um entusiasta das bactérias intestinais) qualquer amostra anterior que tenha enviado.



Ainda assim, as informações dos participantes serão usadas para criar produtos vendidos com fins lucrativos. Além de cobrar dos participantes, o uBiome está usando seus dados para criar testes de diagnóstico e pode um dia abri-los para empresas farmacêuticas. O serviço também não fornecerá um diagnóstico ou qualquer conselho prático sobre como mudar sua dieta ou saúde: o microbioma é complexo e está em constante mudança, então não existe um 'normal' ou 'saudável' para se almejar .



Ainda assim, uBiome observa que estudos relacionaram vários estilos de vida e fatores médicos - como ser vegetariano ou tomar antibióticos - com diferenças nos perfis do microbioma, mesmo que a natureza exata dessas relações não seja clara. De acordo com a uBiome, dezenas de milhares de pessoas já enviaram amostras.

A startup agora adaptou esse serviço para um aplicativo para iPhone disponível hoje . Construído com ResearchKit, a plataforma de software de código aberto da Apple que permite que usuários de aplicativos do iPhone participem de estudos clínicos, o aplicativo questiona as pessoas sobre sua dieta, exercícios e outros fatores de estilo de vida relacionados ao peso antes de direcionar as pessoas a enviarem uma amostra de bactérias.

Notavelmente, a uBiome é a primeira empresa com fins lucrativos com um aplicativo ResearchKit que exige que as pessoas usem ou comprem seu produto. Todos os outros sete aplicativos da plataforma são liderados por universidades, organizações sem fins lucrativos e centros médicos acadêmicos, embora existam outros em obras em empresas farmacêuticas .



A CEO da uBiome, Jessica Richman, diz que o aplicativo é uma extensão da missão da empresa de democratizar a pesquisa por meio da Internet. 'Anteriormente, a única ciência que podia ser financiada era por meio de bolsas de pesquisa concedidas a pesquisadores seniores', disse ela ao BuzzFeed News. 'Quando você tem um financiamento coletivo para a ciência ou ciência cidadã, e os cidadãos podem apoiar a ciência que desejam fazer em seus próprios corpos, você tem uma tremenda oportunidade para as pessoas pesquisarem coisas interessantes para elas e não para mais ninguém.'

uBiome

A ciência cidadã às vezes perturba a ciência tradicional. No final de 2012, os co-fundadores - Richman e Zachary Apte, um estudante da Universidade da Califórnia, San Francisco - levantaram US $ 357.000 na Indiegogo para iniciar a empresa e enviar kits aos doadores. Mas alguns cientistas responsabilizou-os por anunciar um estudo de amostras humanas sem primeiro contratar um conselho de revisão independente - um grupo terceirizado que monitora questões éticas e de segurança na pesquisa em humanos. Richman e Apte respondeu que, como empreendedores iniciantes, eles não tinham os milhares de dólares para pagar por tal placa antes de sua campanha; eles o fizeram assim que os fundos foram levantados e antes do processamento das amostras. Desde então, a uBiome levantou mais de US $ 4,5 milhões de Andreessen Horowitz e da incubadora de tecnologia Y Combinator.

O aplicativo para iPhone, que pode ser baixado gratuitamente, tem como objetivo mostrar como os microbiomas diferem entre pessoas com hábitos alimentares e pesos diferentes, como estar em uma dieta rica em gordura, rica em carboidratos, vegetariana ou paleo ou tentar ganhar ou perder peso. Os primeiros 1.000 usuários receberão um kit uBiome gratuitamente; o restante terá que pagar por kits que normalmente variam de $ 89 a $ 399 com um desconto de 50% (ou 20% de desconto em uma assinatura que entrega kits mensalmente). Um botão 'comprar' no canto inferior direito os leva ao site da uBiome para concluir a compra; a única maneira de ser participante é ser cliente.



Uma crítica contra o uBiome é que, nos estudos tradicionais, os sujeitos da pesquisa não precisam pagar para participar. Richman observou que a empresa distribuiu kits que chegam a 'meados dos milhares', inclusive para pessoas com infecções e doenças inflamatórias intestinais (condições que se acredita estarem intimamente ligadas ao microbioma).

Richman argumenta que a uBiome, como uma empresa com fins lucrativos, não pode tornar seus serviços gratuitos para todos. “Se você não pode pagar US $ 89, não pode mandar fazer ciências por você”, disse ela. 'Mas, embora ainda seja um negócio, tentamos apoiar os tipos de estudos que irão gerar dados que achamos que deveriam existir.'

uBiome

Portanto, se você puder pagar um kit e participar de um estudo da uBiome, quem tem acesso aos dados do seu bioma intestinal e o que pode ser feito com eles? Richman disse ao BuzzFeed News que uBiome está usando os dados anônimos para desenvolver testes de diagnóstico, o tipo que seu médico prescreveria para você e que seria processado por um laboratório, para condições médicas ainda a serem anunciadas. Eles estarão disponíveis no próximo ano.

Além disso, os dados são fornecidos aos pesquisadores caso a caso; os participantes podem cancelar a pesquisa a qualquer momento. Até o momento, a empresa conduziu estudos conjuntos com a Universidade da Carolina do Norte, Chapel Hill e a Universidade de Stanford, entre outras. Ainda não fez parceria com nenhuma empresa farmacêutica, mas claramente não descartou essa possibilidade. 'Temos muitas conversas com empresas farmacêuticas', disse Richman. 'Eu acho que é valioso e algo que estamos ansiosos para fazer. Isso é algo bom para os consumidores - nós e eles - pagarem por algo que ajuda a fazer novos produtos valiosos, mas não é algo que estamos fazendo agora. '

Revelando o ResearchKit em março, a Apple o retratou como uma ferramenta que democratizaria a pesquisa. 'Com centenas de milhões de iPhones em uso em todo o mundo, vimos uma oportunidade para a Apple ter um impacto ainda maior, capacitando as pessoas a participarem e contribuírem com a pesquisa médica', disse o CEO Tim Cook em um comunicado. Mas pelo menos uma parte dessa democratização vai incluir a comercialização, já que entidades com fins lucrativos encontram maneiras de usar o ResearchKit. Em contraste, embora os pesquisadores em universidades ou centros médicos acadêmicos às vezes transformem suas descobertas em produtos ou os licenciem para a indústria, seu objetivo principal é fazer pesquisas objetivas em prol da pesquisa, independentemente de se tornarem lucrativas mais tarde.

As letras miúdas do aplicativo uBiome reconhecem que essa dinâmica pode ser complicada. “A uBiome é uma empresa privada e o Diretor Científico da empresa também é o Investigador Principal (chefe de pesquisa) deste estudo”, diz. 'Pode haver um conflito de interesses entre essas duas funções; entretanto, o Pesquisador Principal é obrigado a manter os interesses da pesquisa acima dos da empresa para os propósitos do estudo de pesquisa. '

Ao mesmo tempo, as pessoas estão claramente interessadas em serviços científicos diretos ao consumidor. 23andMe, cujo modelo é semelhante ao uBiome, genotipou as amostras de saliva enviadas pelo correio de mais de 1 milhão de clientes. De muitas maneiras, Richman tem razão: The National Institutes of Health, que canalizou $ 153 milhões em pesquisa de microbioma , não dirá a você pessoalmente como é a aparência das bactérias do seu intestino ou o que elas podem significar. E agora você pode aumentar esse conhecimento abrindo seu telefone. 'As pessoas podem fazer parte da ciência de uma nova maneira que não era possível', disse Richman.