Os descendentes dos escravos de James Madison estão desenterrando sua plantação

Cortesia da Fundação Montpelier

Voluntários de 'arqueologia cidadã' de Montpelier cavando em senzalas



O mármore repousa com um peso surpreendente nas mãos de Leontyne Peck, enquanto ela fica do lado de fora da cabana de escravos reconstruída.

É pesado. Fiquei surpresa quando o encontrei, disse ela, rolando a bola de calcário na mão, lascada e arranhada, mas ainda sem dúvida uma bola de gude.



Ela havia encontrado a bugiganga na manhã seguinte ao lado da mansão de James Madison, o quarto presidente dos Estados Unidos e autor da Declaração de Direitos, enquanto cavava no lixo enterrado das pessoas escravizadas por ele.

Cortesia da Fundação Montpelier



Leontyne Peck

Quando eu era criança, brincava com bolinhas de gude o tempo todo, disse Peck, um aposentado da vizinha Charlottesville cujos ancestrais foram escravizados no condado de Madison, não muito longe daqui, e que é geneticamente parente de Henry Clay Sr., um dos amigos de Madison. As crianças, ela meditou, provavelmente haviam brincado com o mármore no quintal onde ela agora o enrolava na mão. Encontrar algo que o faça sentir uma conexão com as pessoas que viveram aqui é maravilhoso.

Aqui, onde alguns dos mais altos ideais da história de liberdade de imprensa, religião e reunião foram inscritos pela primeira vez na base da lei dos Estados Unidos, o passado está sendo descoberto por arqueólogos e voluntários como Peck, alguns deles descendentes das pessoas que viveram em essas casas reconstruídas com paredes de tábuas próximas à grande casa de tijolos.



Na era Black Lives Matter, ainda vivemos com o legado dos pais fundadores - a contradição entre as noções crescentes de liberdade e liberdade e as vidas de pessoas que enfrentam constrangimento e coerção. Foi tudo inescapavelmente ligado e nasceu em sua forma constitucional, em Montpelier.

Uma nova exposição, The Mere Distinction of Color - que leva o nome de algo que Madison disse uma vez enquanto denunciava a escravidão em um discurso de 1787 - será aberta ao público em 5 de junho, comemorando a vida das pessoas que viviam nessas cabanas rústicas, visíveis do janelas da casa de Madison.

Os criadores da exposição querem ir além das recriações obsoletas da vida na plantação, móveis antigos, vassouras e correntes, para falar sobre as vidas entrelaçadas na plantação: Madison, que sabia que a escravidão era errada, mas não podia ou não queria acabar com ela , e as pessoas escravizadas que suportaram o preço.



Eles estão recriando o Montpelier de Madison em seu cenário de 1790 pela primeira vez, revelando-o não apenas como uma mansão georgiana de tijolos, mas como um campo de escravos situado no campo ondulado da Virgínia.

Queremos falar sobre como a escravidão afetou as pessoas, de um lugar de empatia, e como está conectada aos dias de hoje, disse o diretor de educação de Montpelier, Christian Cotz, ao BuzzFeed News. Queremos que o público americano nos veja como um lugar onde podemos dizer a verdade.

Na encosta norte havia um mirante, Templo de Madison aos ideais republicanos , E no South Yard viviam seus escravos, mais perto do que muitos vizinhos vivem hoje. Dentro das cabanas reconstruídas, não há cartazes relatando as angústias daquelas pessoas escravizadas. Em vez disso, recortes de madeira de seus descendentes vivos - Peck está encantada ao lado de uma de si mesma no que era a cabana de um jovem casal - contam as histórias orais registradas de suas famílias antes e depois de Montpelier e seu povo terem sido vendidos.

Cortesia da Fundação Montpelier

A tigela rachada do cachimbo 'liberdade'.

Uma das descobertas feitas pelos arqueólogos no local, observou Cotz, foi um cachimbo com a inscrição da palavra liberdade.

Muitas vezes penso em quem fumou aquele cachimbo, disse ele. Eles sabiam o que isso significava, quais ideias foram discutidas por Madison. O que eles devem ter pensado? '

A exposição traz um grande alívio à hipocrisia dos pais fundadores e aos três séculos de dor e injustiça que se abateram sobre os afro-americanos.

Por que Madison e Jefferson entenderam a importância da liberdade e da liberdade tão profundamente e escreveram sobre isso com tanta veemência? o historiador Hasan Kwame Jeffries, da Ohio State University, disse ao BuzzFeed News. Eles viviam de pessoas que não tinham nenhum - bem entre eles. Como não conseguiriam quando negar a liberdade às pessoas era essencial para suas vidas?

Cortesia da Fundação Montpelier

A varanda com colunas de Montpelier, onde Madison cumprimentou os visitantes.

Uma elegante estrada circular, situada entre grama e árvores exuberantes, surge hoje para saudar os visitantes de Montpelier, assim como acontecia na época de Madison.

Ele tinha muitos convidados, incluindo o ancestral de Peck, Clay, o Grande Compromisso que tentou evitar a Guerra Civil. Chegando a Montpelier, os visitantes teriam procedido pelo lado norte do círculo, passado o templo e a mansão. Lá eles desceriam para serem recebidos por Madison, e a carruagem vazia continuaria passando pelas casas de escravos até o estábulo.

A família Du Pont comprou a plantação em 1901, e ela foi entregue ao National Trust for Historic Preservation em 1984. A Fundação Montpelier foi formada em 2000 e administra a propriedade desde então, liderando esforços de renovação, arqueologia e um centro para o estudo da Constituição.

No andar de cima estão os quartos imponentes ocupados por Madison e sua esposa, Dolley, a mulher que colocou o papel de primeira-dama no cenário político. No porão está uma recontagem de como o comércio de escravos engolfou toda a economia dos incipientes Estados Unidos na era de Madison e das vidas de 120 escravos que viviam em sua plantação. As exposições contam a história não apenas de como escravos negros passou de um valor de $ 300 milhões em 1805 para $ 3 bilhões em 1860, mas as famílias se separaram após a morte de Madison em 1844.

Jeffries, o historiador, sentiu uma mistura de emoções quando visitou Montpelier no ano passado para discutir os preparativos da exposição.

Como um estudioso e historiador, e um grande fã da Primeira Emenda, eu estava realmente animado para ir para Montpelier, disse Jeffries. Mas o afro-americano em mim enquanto caminhávamos até a casa grande era realmente desconfortável.Isso não é legal, algo em mim estava dizendo. Este é literalmente o lugar onde a escravidão aconteceu.

Cortesia da Fundação Montpelier

Michelle Taylor

Para Michelle Taylor, 27, sua primeira visita a Montpelier foi ainda mais complicada. Uma estudante de arqueologia na Virginia Commonwealth University em Richmond, ela olhou para as escavações em Montpelier após notícias de investigações acadêmicas sobre o Harlem's Cemitério Africano a fez pensar sobre a história afro-americana e sua própria família.

Taylor encontrou um ancestral, George Gilmore, que nasceu escravo em Montpelier em 1810, e cujo Fazenda Freedmans foi construído no topo de um acampamento abandonado do Exército Confederado. Cinco anos atrás, um professor a incentivou a se juntar ao longo trabalho de campo arqueológico em Montpelier, um dos locais de Arqueologia Cidadã mais conhecidos em todo o país. Ela fez escavação voluntária por uma semana naquela primeira escavação.

Como Montpelier foi essencialmente abandonado como uma plantação depois que Madison morreu em 1844, os vestígios arqueológicos no local são bastante intocados - e excelentes para fazer descobertas.

No primeiro dia em que estava encontrando coisas, foi incrível, disse Taylor ao BuzzFeed News. Foi tudo o que aprendi na aula, mas finalmente consegui aplicá-lo.

Seu trabalho de detetive genealógico também revelou o nome de uma tataravó separada que nasceu escrava em Montpelier e morava perto.

No final da semana foi muito emocionante, porque consegui relacionar com a vida das pessoas que moravam lá. Comecei a pensar que isso poderia pertencer a alguém de quem sou descendente, disse ela.

Só de saber que estavam presos, não tinham para onde ir e quase não viviam, acrescentou ela. Tornou-se real para mim.

Taylor voltou à escola e concentrou sua bolsa de estudos nas descobertas dos trabalhadores do campo (vários acampamentos foram espalhados ao redor do que era uma plantação de 4.000 acres). Agora ela planeja liderar sua própria escavação em Kentucky, onde tem mais família. A arqueologia oferece grandes evidências para apoiar a história oral, disse ela.

Eduardo Montes-bradley / Foto Eduardo Montes-Bradley

Pregos e outros artefatos foram recuperados na arqueologia de Montpelier.

Essas histórias orais complementaram as escavações, disse Matthew Reeves, diretor de arqueologia de Montpelier. Histórias de avós varrendo o quintal, por exemplo, ajudaram a explicar o lixo que aparecia regularmente ao longo das cercas, e os cristais deixados nas fundações explicaram por que os cientistas também encontraram cristais nos pilares de pedra da casa.

Estamos tentando entender, desde o início, como recapturar a vida das pessoas, disse Reeves. Cerca de 500 voluntários ajudaram nas escavações em Montpelier na última década, muitos deles voltando como Peck e Taylor, em uma tentativa de explicar a vida privada oculta de Madison e as pessoas que viviam ao seu redor.

É muito raro que descendentes sejam convidados, e achem isso convidativo, a participar da descoberta da vida escravizada de seus ancestrais, disse o arqueólogo Michael Blakey do College of William & Mary, que dirigia o projeto New York African Burial Ground, ao BuzzFeed News por e-mail.

A nação nunca será saudável a menos que os descendentes dos escravos participem totalmente em desvendar a história da escravidão da teia emaranhada de virtude branca na qual a interpretação do local de plantação geralmente está envolvida, disse ele.

A arqueologia em Montpelier alimenta a nova exposição, que inclui artefatos da vida da plantação, enxadas e agulhas de costura e muito mais descobertos por arqueólogos. Apesar de seus volumosos escritos políticos, Madison era um homem intensamente reservado, disse Reeves, raramente contando os acontecimentos de Montpelier que são revelados nas exibições. Ele mesmo foi enterrado sem lápide na plantação.

Se ele soubesse que estávamos desenterrando todas as suas coisas, ele estaria rolando em seu túmulo, disse Reeves. Mas desculpe, Sr. Madison, você tem esse legado que temos que entender para o nosso país.

Ainda assim, os negros verão a exposição de forma diferente dos brancos, disse Jeffries. Você literalmente não pode entender o século 20 ou o século 21 para os afro-americanos a menos que tenha uma visão de longo prazo de sua experiência como um todo, que remonta a esse tempo, disse ele. Você tem que andar de volta antes de poder andar para frente.

Uma ironia para Peck ao terminar imortalizada em uma cabana em Montpelier é que ela tentou evitar o Sul e a história da escravidão por toda a sua vida. Após a Guerra Civil, sua família mudou-se para o norte, para a Virgínia Ocidental, onde ela nasceu. Somente quando se aposentou, depois que seu marido a convenceu a se mudar para a bela cidade universitária de Charlottesville, um lugar ainda agitado com a mudança Estátuas confederadas , ela olhou para a história de sua família nas proximidades de Madison County e Orange County, onde Montpelier reside, e se permitiu olhar para o passado de uma forma que ela não queria antes.

Quando seguro aquele mármore, e acho que era assim que eles passavam o tempo livre enquanto eram escravizados, isso me permite tocar sua humanidade, disse ela. Você tinha que continuar, apesar de todas as coisas horríveis que aconteceram.

Cortesia da Fundação Montpelier